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L’AC-4 va remplacer le vénérable Dolby Digital (alias AC-3)

Dans le monde de la vidéo, le codec multicanal peut-être le plus utilisé est le vénérable AC-3, alias Dolby Digital. Apparu en 1992 — Batman Returns a été le premier film à l’utiliser —, l’AC-3 se retrouve au cinéma, dans les DVD, dans les Blu-ray et dans certains services de VoD. Mais avec un débit maximal aux alentours de 500 kilobits/s et une conception ancienne, le codec fait pâle figure face aux solutions plus récentes, qui sont souvent sans pertes.

Image 1 : L'AC-4 va remplacer le vénérable Dolby Digital (alias AC-3)

Heureusement, Dolby vient d’annoncer que son successeur, l’AC-4, allait être déployé dès 2015. Ce codec vise surtout les programmes TV ainsi que la VoD, et même si Dolby indique que les Blu-ray sont supportés, on peut supposer que le codec sera au mieux optionnel étant donné que les lecteurs actuels ne pourront a priori pas le décoder. 

L’AC-4 devrait offrir un bon taux de compression (on s’attend donc à des pertes) mais surtout quelques fonctions intelligentes, comme la possibilité de rehausser le niveau de certains canaux directement au niveau du codec. C’est une fonction intéressante pour les francophones : beaucoup de bandes-son sont rehaussées au niveau des dialogues pour qu’ils soient audibles, ce qui pose parfois des problèmes. Avec l’AC-4, il sera possible de simplement monter le son au niveau du décodeur en cas de besoin. Le codec devrait aussi s’adapter au visionnage nocturne, avec une fonction de type DRC (Dynamic Range Control) pour ajuster le volume maximal automatiquement. Dolby explique aussi que le codec permettra une meilleure synchronisation audio et vidéo et que des fonctions d’accessibilité seront proposées, avec par exemple la possibilité d’ajouter un canal dédié aux personnes malvoyantes.

L’AC-4 devrait avoir du succès dans les services de VoD, mais pas nécessairement pour les « encodages personnels » : il a fallu quelques années pour que la mode des DivX de 700 Mo avec une bande-son en MP3 disparaisse, et le couple H.264/AC-3 devrait rester longtemps le plus privilégié…