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L’Intel 4004, premier processeur de l’entreprise, a un demi-siècle

En novembre 1971, Intel présentait le 4004, un processeur gravé en 10 µm capable d’atteindre une fréquence de 750 kHz.

Le tout premier processeur d’Intel, le 4004, fête ses 50 ans. Cette puce, lancée en novembre 1971, est l’œuvre de Federico Faggin, Stan Mazor et Macian E. Hoff. Elle « a ouvert la voie aux microprocesseurs informatiques modernes » selon Intel. ; l’Intel 4004 était conçu pour des calculatrices de bureau. Le processeur ayant donné naissance à l’architecture x86, l’Intel 8086, est plus tardif, puisqu’il date de 1978.

Image 1 : L’Intel 4004, premier processeur de l’entreprise, a un demi-siècle
Image 2 : L’Intel 4004, premier processeur de l’entreprise, a un demi-siècle

Pour illustrer les progrès effectués en 50 ans, Intel propose les données comparatives ci-dessous, mettant en opposition l’Intel 4004 aux récents processeurs Alder Lake. Le premier est gravé en 10 micromètres (10 000 nanomètres) tandis que les seconds profitent d’une lithographie Intel 7, soit du 10 nm. Au niveau du nombre de transistors, Intel en mentionne plusieurs milliards pour les puces de 12e génération, contre 2300 pour l’Intel 4004. Enfin, si l’Intel 4004 est un 1 cœur / 1 thread cadencé à 750 kHz, les processeurs Alder Lake proposent jusqu’à 16 cœurs / 24 threads et atteignent des fréquences de 5,2 GHz.

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Petite histoire des processeurs Intel, du 8086 à Cannon Lake

Un processeur de la taille d’un ongle humain

Le communiqué d’Intel raconte la genèse du 4004 ainsi : « En 1969, Nippon Calculating Machine Corp. a contacté Intel pour concevoir un ensemble de circuits intégrés pour son prototype de calculatrice d’ingénierie, la Busicom 141-PF. L’ingénieur Faggin et son équipe ont adapté les plans originaux de 12 puces personnalisées et ont conçu un ensemble de quatre puces – dont le CPU 4004 – qui ont relevé le défi. Finalement, le 4004, de la taille d’un ongle humain, a fourni la même puissance de calcul que le premier ordinateur électronique construit en 1946, lequel occupait une pièce entière. »

Federico Faggin constate : « En 1970, il était évident que les microprocesseurs allaient changer la façon dont nous concevons les systèmes, en passant du matériel au logiciel. Mais la vitesse à laquelle les microprocesseurs se sont développés au fil du temps et ont été adoptés par l’industrie a été vraiment surprenante. »

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Source : Intel